Demande de restitution des ayants droit de René Gimpel : la justice a rendu son verdict

En juin 2019 les ayants droit du galeriste René Gimpel attaquaient en justice l’Etat, le musée d’art moderne de Troyes et le musée Cantini à Marseille : ils demandaient la restitution de trois toiles d’André Derain, conservées au musée d’art moderne de Troyes et au musée Cantini : “Paysage à Cassis”, “La Chapelle-sous-Crécy” et “Pinède, Cassis”.

Des documents attestent en effet que René Gimpel a acheté six Derain en 1921 aux enchères à l’hôtel Drouot lors de la dispersion de la collection de Daniel-Henry Kahnweiler. La trace de ses tableaux se perd ensuite pendant la Seconde Guerre mondiale. Pour les héritiers de René Gimpel, trois de ces tableaux correspondent à ceux conservés à Troyes et à Marseille.

René Gimpel, juif et résistant, avait fui Paris en octobre 1940 pour la Riviera française, été arrêté en 1944 et déporté au camp de Neuengamme où il est mort en janvier 1945. 

Le verdict est tombé le 29 août. Les juges du tribunal correctionnel de Paris ont considéré que « des incertitudes persistantes quant à l’identification des tableaux » demeuraient et qu’elles invalidaient la demande des ayants droit de René Gimpel. Le tribunal estime que ces incertitudes “ne permettent pas d’appliquer” l’ordonnance de 1945. “S’il est établi que les autorités allemandes ont confisqué deux caisses contenant pour l’une quatre et pour l’autre 23 tableaux, confiées à l’entreprise Robinot pour transport en 1942, rien ne permet d’affirmer que les tableaux litigieux se trouvaient dans ces caisses, en l’absence d’inventaire de leur contenu“, relèvent les juges dans leur décision.

Le destin de René Gimpel est vraiment malheureux mais le dossier présenté par l’avocate de ses descendants comporte de nombreuses contradictions“, a déclaré Béatrice Cohen, l’avocate du musée d’art moderne de Troyes. “Il n’y a aucun doute sur le fait que René Gimpel a possédé des Derain achetés en 1921 à Drouot mais lorsque la famille essaie de retracer le cheminement des œuvres jusqu’à la guerre pour démontrer la spoliation, les numéros d’inventaire de peintures changent, leurs noms changent et leurs dimensions sont différentes”. «Un moulin qui devient une chapelle, des œuvres qui changent de dimension, une signature qui est au bas du Paysage à Cassis au musée et qui était au dos de l’œuvre dans le catalogue de la vente Kahnweiler… trop d’incohérences» résume l’avocate.

Parce que nous sommes sûrs de notre bon droit, nous allons faire appel“, a réagi Claire Touchard, la petite-fille du collectionneur René Gimpel. “Nous considérons au vu du jugement que c’est difficile de décrocher des tableaux des collections nationales et que les juges ont peut-être été un peu timides“, a-t-elle dit à la presse.

Je comprends que le tribunal ait été prudent. Nous ne savons pas dans quelles conditions les tableaux ont été vendus. C’était la guerre, René Gimpel était interdit d’exercer“, a expliqué l’avocate des héritiers, Corinne Hershkovitch, qui avait entamé en 2013 des démarches auprès des musées.

Elle a annoncé qu’elle ferait appel : “Nous avons beaucoup d’éléments qui prouvent que René Gimpel a été dépossédé de ces tableaux entre 16 juin 1940 et 1944, ce qui normalement devrait suffire pour appliquer les dispositions de l’ordonnance de 1945“.

Sources: Franceinfo, France24, Le Figaro (juin 2019 et août 2019), La Croix.


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